Dessin de Leonard de Vinci , aux alentours de 1500.

L' arbalète (du latin arcuballista ) est une arme de jet , constituée d'un arc monté sur un fût et lançant des projectiles appelés «  carreaux  ».

Généralités et principes mécaniques

Dans son principe, l'arbalète n'est rien d'autre qu'un arc pour lequel le maintien en tension de la corde est assuré non plus par la force physique du tireur, mais par une pièce rigide appelée arbier (ou arbrier), organisée pour supporter la flèche, retenir la corde et la libérer au moment du tir au moyen d'un mécanisme simple.

Ce perfectionnement apporte plusieurs avantages. Une fois que la corde est tendue, le tireur n'a plus d'effort physique à fournir pendant qu'il vise. L'ajustement du tir s'en trouve facilité. La régularité de tension de la corde est à peu près absolue puisqu'elle est déterminée par le point d'ancrage sur l'arbier, et donc indépendante du geste de l'archer. Ainsi l'efficacité du tir est moins conditionnée par l'habileté naturelle et le niveau d'entrainement du tireur. Avec une arbalète, il est aussi possible de tirer avec efficacité en position couchée.

La puissance de l'arbalète peut être augmentée sans inconvénient jusqu'à des puissances compatibles avec par exemple le percement des armures ou l'abattage d'un cheval. En outre, la longueur des projectiles n'a plus à être définie en fonction de la morphologie de chaque tireur.

Noix d'arbalète :
  1. Noix.
  2. Corde.
  3. Carreau.
  4. Gâchette.

On trouve trace de l'arbalète dès l'antiquité, avec un apogée en Chine dès l'antiquité [ 1 ] , et au Moyen Âge en occident. L'arbalète peut être un objet simple avec un arc en bois d'une seule pièce et une simple encoche dans l'arbier pour retenir la corde (exemple l'arbalète prémédiévale dite de Charavine retrouvée dans le lac de Paladru en Isère, ou encore les modèles pygmées encore en usage en Afrique centrale). Mais la plupart des modèles contemporains de la guerre de Cent Ans sont de conception perfectionnée, avec système de détente à noix, arcs composites puis métalliques, et accessoires d'armement de la corde, qui en font des armes de technologie élaborée, et donc assez coûteuses [ 2 ] .

Si pour la chasse, l'emploi de l'arbalète a été très apprécié en son temps, son usage militaire a provoqué des déboires célèbres sur le champ de bataille. La lenteur de mise en œuvre face aux troupes armées du grand arc droit traditionnel est souvent avancée comme explication (voir les chroniques des batailles de Crécy et d'Azincourt ). Mais c'est probablement surtout l'option de vouloir remplacer les archers par des arbalétriers qui constitua une erreur. En tirant 5 flèches à la minute en rangs serrés, les troupes d'archers peuvent être utilisées comme des moyens de tir de saturation, alors que l'arbalète est plutôt dans le contexte de l'époque une arme de précision.

Le carreau

Carreau d'arbalète du XIV e  siècle.

Le principe du carreau de l'arbalète est essentiellement celui d'une flèche, avec quelques différences mineures mais significatives sur le comportement balistique. Beaucoup plus courts que les flèches d'arc, les traits d'arbalètes sont peu affectés par les efforts en flexion imposés à leur fut ( spine ) pendant le tir, qui perturbent la régularité du tir à l'arc [ 3 ] . Il est ainsi possible de fabriquer sans trop de difficultés techniques en grande série, des lots de projectiles peu couteux de qualité acceptable [ 4 ] .

Histoire

Extrême-Orient

Les premières arbalètes apparaissent en Chine , durant la période des Royaumes combattants qui couvre le V e  siècle et jusqu'à 221 avant notre ère. L'arme ne disposant pas encore de système mécanique, la corde doit être tendue par le combattant en position allongée, tirant sur celle-ci avec ses bras et poussant avec ses pieds sur les demi-arcs. La gâchette se développe au cours de la période [ 5 ] allant de la dynastie Qin aux Han . Ce sont des pièces en bronze.

Antiquité

En Occident, le gastrophète est l' ancêtre de l'arbalète : mais ce n'était alors qu'une arme de siège, dont le poids élevé permet de douter d'une utilisation réelle sur un champ de bataille en dehors d'un contexte de siège. Contrairement au gastrophète, l'arbalète dispose d'un système avec une détente.

Sous l' Antiquité romaine , la manubaliste est héritée du modèle des oxybèles grecs, il s'agit donc d'une arbalète à torsion. Ce modèle aurait subsisté jusqu'au X e  siècle. Le principe repose sur deux ressorts de crins ou de tendons de chaque côté du fût de l'arme, qui se tendent quand on ramène les deux branches en arrière.

Moyen Âge

Au Moyen Âge , l'arbalète est utilisée autant comme arme de chasse que pour la guerre . Méprisée par la chevalerie , elle est vue comme arme déloyale car, tuant à distance, elle ne permet pas à l'adversaire de se défendre. Ainsi, considérant que l'arbalète, qui n'exige pas une grande formation, permet à des soldats peu aguerris de tuer de loin un chevalier en armure qui a voué son existence au métier de la guerre, le clergé estime que c'est une arme immorale pour le peu de courage et de formation qu'elle exige de celui qui la manie. « Les Français la regardaient comme l'arme des lâches et refusaient de s'en servir. Avec cette arme perfide, disaient-ils, un poltron peut tuer sans risque le plus vaillant homme [ 6 ] . »

L'arbalète est frappée d' anathème et son usage est interdit en 1139 par le II e concile du Latran et confirmée quelques années plus tard, en 1143, par le pape Innocent II , qui menaça les arbalétriers, les fabricants de cette arme et ceux qui en faisaient le commerce d' excommunication et d' anathème . Cette interdiction, par ailleurs valable uniquement pour les combats entre chrétiens, restera médiocrement observée par les princes d' Occident , malgré les efforts du pape Innocent III pour réaffirmer, en 1205, les interdits du concile du Latran II. Au XIII e  siècle, malgré l'interdiction, Richard Cœur de Lion et Philippe Auguste développèrent des unités spécifiques d'arbalétriers, bien entraînées et équipées. L'efficacité de ces armes faisait de ceux qui les maniaient des soldats d'élite, très prisés, et très bien payés, ce qui leur permettait l'achat d'équipements de qualité. Les indications de l'époque font état des arbalétriers comme les troupes les mieux payées des armées occidentales, et parfois même mieux équipées que certaines classes de chevaliers . Cette arme fut aussi utilisée par les peuples orientaux durant les croisades , dans une forme similaire au modèle occidental, mais avec quelques subtilités de forme. Il existait aussi un modèle, peut-être expérimental, d'arbalète portative lance-grenades.

Arbalète médiévale suisse.

Durant les guerres de la fin du Moyen Âge , la France fait souvent appel à des mercenaires arbalétriers étrangers (notamment italiens , et en particulier génois), dont le tir pouvait percer une armure jusqu'à une distance de 90 à 100 mètres .

Une des victimes les plus célèbres fut Richard Cœur de Lion qui mourut de la blessure infligée par un carreau d'arbalète en 1199 .

Les progrès de la sidérurgie augmentent parallèlement la robustesse des armures et la puissance de l'arbalète avec la création de l'arc en acier, au début du XIV e  siècle , qui remplace petit à petit les arcs en bois et les arcs composites (lamellé-collé : bois + tendons + corne, le tout encollé). On invente aussi un mécanisme complexe et coûteux, avec temps de rechargement de plus en plus long de 2 à 3 minutes (jusqu'à 30 minutes pour les modèles les plus puissants) comme le cric ou le treuil (appelé aussi le « moufle ») pour tendre l'arbalète. Les Italiens se distinguèrent dans la fabrication d'arbalètes particulièrement efficaces : un trait pouvait atteindre jusqu'à 350 km/h  ! Cependant, à raison de deux coups par heure, elle fut peu utilisée sur les champs de bataille.

Le cranequin (du moyen néerlandais cranekijn « sorte d'arbalète » [ 7 ] ) était une arbalète à pied mais le terme a fini par désigner aussi le mécanisme particulier destiné à le tendre. Pour lever cette ambiguïté, l'arbalète elle-même a été renommée improprement cric d'arbalète , terme malheureusement utilisé de nos jours alors qu'il semble ne désigner qu'une partie de l'arme. Les cranequiniers étaient les utilisateurs (à pied ou à cheval) de ce type d'arbalète.

Les arbalètes, comme les arcs, ont pratiquement disparu lorsque les armes à feu , plus facile d'emploi, demandant moins d'entraînement, et aussi beaucoup moins chères, devinrent l'équipement de base du fantassin . Des utilisations marginales restent néanmoins attestées jusqu'à des époques très récentes.

Un témoignage historique

L'arme décrite par l'historienne byzantine Anne Comnène (1083-1148)

« La tsangra (arbalète en grec) est un arc barbare (étranger), absolument inconnu des Grecs (Byzantins). Il ne se tend pas (l'arc), […] celui qui tend cet instrument de guerre, particulièrement puissant, doit se tenir pour ainsi dire à la renverse et appuyer fortement les deux pieds sur les demi-cercles de l'arc, tandis que des deux mains, il tire à soi la corde avec grand effort. En son milieu se trouve une rainure semi-cylindrique qui touche à la corde elle-même, elle est à peu près de la dimension d'un trait de grande longueur et va de la corde jusqu'au milieu de l'arc (arbalète) : c'est par là que sont lancés des traits de toute sorte. Aussi bien, les traits qu'on y place, sont-ils très courts, mais très gros et munis au bout d'une redoutable armature de fer. Du fait de la projection, rendue violente par la corde et par toute la force déployée, les traits ne rebondissent pas en arrière de l'endroit où ils sont venus frapper […] mais traversent un bouclier, perforent une cuirasse de fer épais, et poursuivent leur vol de l'autre côté.
C'est à ce point qu'est violente et irrésistible la force de tels traits.
Ce trait a déjà transpercé une statue de bronze : venant à frapper le rempart d'une grande ville, ou bien il a disparu enfoncé dans l'épaisseur du mur.
Telle est l'action de la tsangra, action réellement diabolique ; celui qui est atteint par l'un de ces coups est bien malheureux, car il meurt subitement sans même sentir le coup, tant il est violent [ 8 ] . »

Ailleurs dans le monde

Arbalète à répétition à la fin du XVI e  siècle.

Selon Thomas Louis et Tommy Ito, l'arbalète à flèche est apparue au Japon au VII e  siècle, équipant, pour l'essentiel, l'infanterie. Au cours du XVI e  siècle, elle aurait été l'arme exclusive de certaines unités d'archers.
Elle fut utilisée sur les champs de bataille autant sous sa forme portative qu'en tant qu'arbalète de siège projetant des pierres (oyumi) . Cette dernière disparut au début du XII e  siècle [ 9 ] . Les ninjas (shinobi) utilisaient les arbalètes en mettant à profit leur agilité pour choisir des postes de tir inusités (par exemple, depuis les toits).

Arbalètes inventoriées

En France, sept arbalètes ont été répertoriées par l' Inventaire général du patrimoine culturel  :

L'arbalète moderne

Arbalète moderne de compétition.

Les arbalètes modernes ont profité des progrès des arcs modernes : matériaux composites, arcs à poulie. À titre d'illustration, voici les caractéristiques techniques d'une arbalète de chasse moderne :

  • Puissance : 150 livres (la force exercée pour maintenir l'arbalète armée, qui est aussi celle qui sera appliquée au projectile, correspond à celle d'un poids d'environ 68 kg , soit 667 newtons  ; la dénomination « puissance » et sa mesure en «  livres  » sont traditionnelles en archerie, bien qu'il s'agisse d'une force et non d'une puissance )
  • Vitesse initiale : 102 m/s (env. 367 km/h )

Certaines arbalètes modernes ont des particularités qu'on ne trouvait pas ou peu au Moyen Âge mais qui existaient déjà, pour certaines, durant l'Antiquité. On a trouvé notamment le principe de « l'articulation sur ressorts » : au lieu d'un arc flexible dont l'élasticité permet d'emmagasiner l'énergie qui propulsera la munition, ce sont des ressorts qui joueront ce rôle, l'arc (rigide, donc) n'ayant plus comme utilité que d'offrir un bras de levier pour tendre ces ressorts et un support pour placer la corde. On trouvait déjà ce principe durant l'Antiquité, notamment sur le « scorpion », grosse arbalète montée sur affût utilisée principalement par l'armée romaine. On notera aussi des systèmes de réarmement rapide de la corde comme sur le modèle « commando » de la marque Barnett, où l'arbrier se « casse » en deux niveaux d'une bascule (à la manière des fusils de chasse), ce qui a pour effet de tirer vers l'arrière des crocs qui emportent avec eux la corde. Lorsque le mouvement inverse est opéré (on « referme » l'arbrier), la corde reste en arrière, maintenue par la noix (ou la pièce du mécanisme équivalente), tandis que les crocs repartent en avant de l'arbrier pour laisser la corde suivre sa course naturelle durant le tir. L'adjonction d'un système de poulies, d'un palan ou d'un quelconque système de démultiplication des forces permettra par ailleurs de diminuer l'effort que doit offrir le tireur pour réarmer son arbalète par rapport à un système de réarmement classique.

Usages

  • L'arbalète est encore utilisée comme arme, dans des sociétés de tir d'agrément (Nord de la France, Belgique , Pays-Bas …). Cependant, contrairement à l'arc, le tir à l'arbalète n'est pas un sport olympique . On distingue alors deux disciplines reconnues par la fédération francaise de tir  :
    • l'arbalète Match (tir à 10 mètres et 30 mètres ) [ 15 ]  ;
    • l'arbalète Field (tir à 10, 18, 35, 50 et 65 mètres ) [ 16 ] .
  • La chasse à l'arbalète est techniquement possible, mais parfois interdite (notamment en France) [ 17 ] , car une arbalète est puissante, silencieuse et compacte ; ainsi, pouvant facilement être utilisée de l'intérieur d'un véhicule, c'est une arme idéale pour le braconnage .Elle est par contre largement pratiquée sur le continent nord-américain
  • L'arbalète a aussi quelques usages pratique en construction , pour le lancement, dans certains cas particuliers, de la cordelette légère qui servira à tirer des câbles (arbalète ou fusil lance-amarre).
  • Certains artistes de cirque ou de music-hall utilisent l'arbalète, dans une version plus complexe des numéros de lanceurs de poignards.
  • L'arbalète désigne aussi l'arme employée en chasse sous-marine où la propulsion de la flèche est assurée par des élastiques puissants appelés « sandows ».

Notes et références

  • Notes
  1. Les pièces, produites en série à l'identique exact, étaient échangées rapidement si nécessaire. Les traits étaient revêtus de chrome, antioxydant : in : Ciarla et de Luca 2005 , p.  221 et 230 (reproduction de deux modèles de détentes)
  • Références

Voir aussi

Bibliographie

  • ( en ) M. Loewe et E. L. Shaughnessy (dir.), The Cambridge History of Ancient China, From the Origins of Civilization to 221 BC , Cambridge, Cambridge University Press ,‎ 1999
  • ( en ) M. E. Lewis, «  Warring State Political History  » , dans The Cambridge History of Ancient China, From the Origins of Civilization to 221 BC , p.  587-650
  • ( en ) Raplh Payne Gallwey, The book of the crossbow
  • Roberto Ciarla et Araldo de Luca, L'armée éternelle : Les soldats du premier empereur de Chine , Paris, National Geographic,‎ 2005 ( ISBN   2-84582-168-9 ) .

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